Katherine Johnson va néixer el 26 d’agost de 1918 a White Sulphur Springs (EUA). Educada entre la segregació racial i la discriminació de gènere, a tretze anys assistia a l’escola secundària al campus per a estudiants de raça negra al West Virginia State College. A divuit va entrar a la universitat, on va cursar la carrera de matemàtiques i es va demostrar que era superdotada. Katherine es va graduar amb els honors màxims el 1937 i va començar a treballar de mestra en una escola pública per a alumnes negres a Virgínia.

El 1939, la Universitat de Virgínia Occidental va obrir les portes de postgrau per primera vegada a tres estudiants de raça negra: Katherine i dos homes. Ella va abandonar la feina de mestra i es va inscriure al programa de postgrau de matemàtiques. Tanmateix, havent acabat el primer semestre, va abandonar els estudis per casar-se. Quan les filles es van fer grans va tornar a l’escola. Però el 1952 s’anunciaren llocs de treball a la computació del National Advisory Committee for Aeronautics –NACA, antecedent de la NASA– en una part del laboratori de Langley per a treballadors negres. Katherine va començar a treballar-hi a l’estiu del 1953 i va passar-s’hi els quatre anys vinents analitzant càlculs matemàtics de les proves de vol.

«Katherine Johnson va ser la primera dona a ser acreditada com a autora d’un informe de la Divisió de Recerca de Vol de la NASA»

El llançament del satèl·lit soviètic Sputnik el 1957 va canviar la vida de Katherine Johnson. Aquell any, va proporcionar el suport matemàtic al document ‘Notes sobre la tecnologia de l’espai’ (1958) fet per enginyers a la Divisió de Recerca de Vol i la Divisió d’Investigació d’Avions no Pilotats, que formaven el nucli de l’Space Task Group, primera incursió oficial de la NASA a viatges espacials. Katherine es va encarregar de fer anàlisis de trajectòria per a la missió Freedom 7 d’Alan Shepard el 1961, el primer viatge espacial amb humans dels EUA. El 1960, ella i l’enginyer Ted Skopinski van calcular les equacions que descriuen un vol espacial orbital especificant la posició d’aterratge de la nau. Va ser la primera vegada que una dona de la Divisió de Recerca fou acreditada com a autora d’un informe d’investigació.

Llig l’article sencer al web de Mètode

Josep Lluís Barona és catedràtic d’Història de la Ciència de la Universitat de València.

QUÈ ÉS MÈTODE?

Per a VilaWeb el vostre suport ho és tot

Sostenir un esforç editorial del nivell i el compromís de VilaWeb, únicament amb la publicitat, és molt difícil. Per això necessitem encara molts subscriptors nous per a allunyar qualsevol ombra de dificultats per al diari. Per a vosaltres aquest és un esforç petit, però creieu-nos quan us diem que per a nosaltres el vostre suport ho és tot.

Podeu fer-vos subscriptors de VilaWeb en aquesta pàgina.

Vicent Partal
Director de VilaWeb