Entre tot el cicle nadalenc, el dia de Reis és una de les festes més estimades i celebrades: el país s’omple de cavalcades, els infants d’il·lusió i, generalment, Ses Majestats de l’Orient deixen una bona carretada de presents. Però a la Bíblia, l’adoració dels Reis de l’Orient té un paper molt discret i poc rellevant en el conjunt d’actes que formen part del natalici de Jesús. De fet, dels quatre evangelistes, només els esmenta Sant Mateu i ho fa força de passada. Per això se saben tan poques coses d’aquests Reis: no és clar que fossin tres; ni que es diguessin Melcior, Gaspar i Baltasar; ni se sap exactament si eren reis, astrònoms o mags.

Segons que explica Judit Verdaguer, conservadora del Museu Episcopal de Vic, en aquest article, ‘a partir d’una breu referència, la història s’ha ocupat de crear altres narracions que han anat guarnint la llegenda d’aquests personatges’. Amb ella, desconstruïm el mite dels Reis de l’Orient i repassem com ha anat evolucionant al llarg dels segles. També explica des de quan existeix el rei negre i què signifiquen l’or, l’encens i la mirra, els misteriosos regals que van oferir al nen Jesús.

Només en parla un evangelista: Sant Mateu
Un dels principals esculls que té la figura dels Reis de l’Orient és que només apareixen esmentats en un sol relat bíblic: l’evangeli de Sant Mateu. A més, la referència és força breu: ‘Només explica que uns mags vinguts de l’Orient i guiats per una estrella van arribar fins al Messies, el van adorar i li van oferir or, encens i mirra’, explica Verdaguer.

No és escrit enlloc que fossin tres
Sant Mateu no especifica en cap moment que fossin tres: ‘Sí que diu que li van oferir tres presents: or, encens i mirra. Però no diu enlloc quants mags hi havia.’ Per tant, segons la conservadora, la creença que fossin tres és només per simple analogia amb els obsequis.

No es van dir Melcior, Gaspar i Baltasar fins 600 anys més tard
I si Sant Mateu no especifica ni quants eren, tampoc no detalla com es deien. El responsable que els Reis de l’Orient tinguin nom és l’Evangeli armeni de la infància, que data del segle VI. Però és un evangeli apòcrif que dóna una versió molt novel·lada, monòtona i redundant de la vida de Jesús. Allà, enmig de 28 capítols llarguíssims, parla de l’arribada de Melcior, Gaspar i Baltasar acompanyats per una escorta de 12.000 homes.

Reis de l’Orient romànics. Frontal d’altar d’Espinelves (segle XII). Fotografia: Museu Episcopal de Vic.

Originalment, Sant Mateu es refereix als Reis de l’Orient anomenant-los mags i no pas monarques. Segons Verdaguer, això és perquè es creu que es referia als sacerdots perses, a qui s’anomenava mags. Possiblement, eren seguidors del zoroastrisme, uns savis molt respectats que es dedicaven a l’astrologia i a llegir el missatge de les estrelles. ‘Però com que, amb el pas del temps, el terme “mag” va adquirir un significat pejoratiu, es va acabar substituint pel mot “rei”.’

Retaule de Verdú (segle XV). Fotografia: Museu Episcopal de Vic.

A l’Edat Mitjana simbolitzaven les tres edats de la vida
Verdaguer explica que si es fa un repàs de la iconografia dels Reis de l’Orient en la història de l’art, veiem que a l’Edat Mitjana els van relacionar amb l’al·legoria de les tres edats de la vida. Són relativament freqüents en pintures i retaules del període romànic i gòtic i normalment s’hi veu Melcior simbolitzant la vellesa, Gaspar la maduresa i Baltasar la joventut.

Des de quan existeix el rei negre?
El rei negre comença a aparèixer en algunes obres del segle XIV encara que de manera esporàdica. Tanmateix, no va ser fins al segle XVI que Baltasar, amb la pell fosca, es va incorporar plenament en la representació dels reis. Segons Verdaguer, això podria respondre a la intenció d’avivar el missatge d’universalitat del cristianisme.

Epifania del retaule de Sant Cristòfol de Tavertet, amb el Rei Negre (segle XVI). Fotografia: Museu Episcopal de Vic.

Què signifiquen l’or, l’encens i la mirra?
Una de les poques coses clares que hi ha sobre els Reis de l’Orient són els presents que van oferir a Jesús: or, encens i mirra. Verdaguer explica que són tres regals carregats de simbolisme: ‘En aquell moment, l’or, l’encens i la mirra eren regals de luxe, perquè eren matèries molt cares i tenien un significat teològic. L’or, un metall preciós propi de reis, simbolitzava la reialesa de Jesús; l’encens, una espècie utilitzada com a ofrena als déus i amb propietats purificadores, era un homenatge a la divinitat de Jesús, i la mirra, amb què s’ungien els cadàvers en els ritus funeraris, presagiava la passió i mort de Crist.’

Per a VilaWeb el vostre suport ho és tot

Si podeu llegir VilaWeb és perquè milers de persones en són subscriptors i fan possible que la feina de la redacció arribe a les vostres pantalles.

Vosaltres podeu unir-vos-hi també i fer, amb el vostre compromís, que aquest diari siga més lliure i independent. Perquè és molt difícil de sostenir un esforç editorial del nivell de VilaWeb, únicament amb la publicitat.

Som un mitjà que demostra que el periodisme és un combat diari per millorar la societat i que està disposat sempre a prendre qualsevol risc per a complir aquest objectiu. Amb rigor, amb qualitat i amb passió. Sense reserves.

Per a vosaltres fer-vos subscriptor és un esforç petit, però creieu-nos quan us diem que per a nosaltres el vostre suport ho és tot.

Vicent Partal
Director de VilaWeb