Leo Messi, Neymar, Cruyff, Guardiola… Però també, Patrick O’Connell, l’irlandès que va salvar el Barça amb una ronda als Estats Units. Irlanda l’ha homenatjat fa pocs dies amb el premi del Cercle d’Història de l’Ulster en commemoració del seu 130è aniversari. Nascut a Dublín l’any 1887, aquest irlandès va fer carrera en diversos equips de futbol irlandès fins a arribar a ser capità del Manchester United. Com a entrenador, va dirigir el Betis i el seu bon paper al club andalús va despertar l’interès del Barça, que el va fitxar quan faltava poc temps perquè esclatés la guerra de 1936-1939.

La guerra va començar al juliol i Josep Sunyol, president del club, va ser assassinat pel bàndol franquista poc temps després. Com explica Edu Casado, O’Connell passava les vacances a Irlanda i la directiva es va posar en contacte amb ell per dir-li que entendrien que es quedés al seu país. Però ell va decidir de tornar.

Eren temps difícils i el Barça perillava de desaparèixer per la duresa de la guerra i la manca de recursos. Manuel Mas, empresari català emigrat a Mèxic, va oferir al club una ronda per Mèxic i els Estats Units durant els anys de la guerra. O’Connell va aplegar els jugadors i els va animar a agafar el vaixell que els havia de portar a Amèrica. Els diners que el club va fer amb aquella ronda van salvar el Barça. I no solament això: d’una comitiva de vint persones que havia viatjat a Mèxic, només en van tornar quatre juntament amb l’entrenador. La resta va demanar asil als governs dels EUA i de Mèxic i es van escapar de la guerra.

El tècnic va tornar a Barcelona malgrat que la situació havia empitjorat. Va dirigir el club un any més, en què va guanyar la Lliga Catalana (anys abans s’havia dit Lliga Mediterrània, però ja no hi havia prou equips per a anomenar-la així). L’any 1940 va tornar a Sevilla i va fer pujar el Betis a primera divisió, una altra vegada. Tanmateix, dos anys més tard, se’n va anar a l’etern rival del club verd-i-blanc: el Sevilla. Amb tot, el respecte que li tenen els seguidors del Betis no s’ha perdut.

Patrick O’Connell es va morir l’any 1959 en una habitació de lloguer d’una pensió de Londres, quan tenia setanta-un any. Fou enterrat en una tomba anònima al cementiri catòlic de Saint Mary, a Kensal Green.

En aquest fragment del documentari sobre ‘Paddy’ O’Connell n’expliquen l’etapa al Barça i el paper cabdal en la supervivència del club:

[VilaWeb no és com els altres. Fer un diari compromès i de qualitat té un cost alt i només amb el vostre suport econòmic podrem continuar creixent. Cliqueu aquí.]