Fotografia: Emma Howells/NASA

L’aterratge de l’explorador robòtic Perseverance, de la NASA, ahir a Mart marca la fi d’un viatge de gairebé set mesos des de la Terra i el començament de la recerca de vida anterior en aquell planeta, amb l’ajuda d’innovadors instruments tecnològics.

La missió Mars 2020 Perseverance de l’agència espacial nord-americana va superar ahir amb èxit el perillós descens al cràter Jezero, després d’un recorregut d’uns 470 milions de quilòmetres. Va partir el juliol de l’any passat de cap Canaveral i va tocar sòl marcià ahir cap a les 21.56, hora catalana.

“És tan surrealista!”, va exclamar un dels científics del Laboratori de Propulsió de la NASA (JPL) a Califòrnia durant la transmissió en directe de la gesta, mentre tots els seus col·legues aplaudien amb goig. “El Perseverance és viu a la superfície de Mart.” Així ho confirmava l’Administració Nacional de l’Aeronàutica i de l’Espai nord-americana (NASA).

El robot –el cinquè de la NASA a Mart després del Sojourner, l’Spirit, l’Opportunity i el Curiosity– va començar a rodar sobre sòl marcià sense dificultats, amb la tasca de cercar-hi vida antiga, prendre mostres, estudiar la geologia i clima del planeta i preparar el camí per a un viatge tripulat.

Amb un pes dificultós, el vehicle espacial va superar un descens arriscat a tota velocitat, en el terreny més difícil triat fins ara per la NASA i amb la incertesa pel retard de més d’onze minuts de les comunicacions entre tots dos planetes. L’arribada del Perseverance, de més grandària i pes que no pas el Curiosity, l’altre robot que encara roda per Mart, es va fer de manera automàtica, tal com va ser programada pels científics de JPL, que van haver de suportar la demora en el senyal per poder saltar d’alegria i celebrar l’aterratge, i encara amb prudència, a causa de les restriccions per la pandèmia de coronavirus.

El rover va trepitjar Mart en una àrea “perillosa”, el cràter Jezero, que sembla que havia estat el llit d’un llac i, per tant, pot ser ric en microorganismes fòssils. “Hola, Món. El meu primer cop d’ull a la que serà la meva llar per sempre”, va publicar el robot al compte oficial de Twitter.

Ja en sòl marcià, els desafiaments d’aquests vehicles de sis rodes i uns 3 metres de llarg, es multipliquen: ajustar-se a un terreny i a unes condicions difícils, provar els instruments i recollir mostres de roques i sediments, amb la incògnita de quan arribaran a la Terra. La NASA dissenya ara almenys tres missions amb aquest objectiu, segons que ha dit en una conferència de premsa Bobby Braun, director del Programa de Devolució de Mostres de Mart, que va assegurar que era una tasca “ambiciosa i desafiant”.

D’uns quaranta tubs de la mida de cigars que el Perseverance pretén recollir durant  dos anys en sòl marcià, l’objectiu és que a la Terra n’hi arribin un mínim de trenta per ser analitzats. Aquesta tasca, que rebrà l’ajuda de l’Agència Espacial Europea (ESA), recau sobre una missió futura d’un satèl·lit que orbitarà per Mart i una altra que arribarà a la superfície del planeta vermell per recollir les mostres.

El Perseverance també aplanarà el camí per a possibles missions humanes a Mart, després d’una exploració de més de mig segle des del primer sobrevol del Mariner 4. El vehicle ha portat a Mart instruments nous i millors, com ara micròfons, que per primera vegada captaran el so del planeta i un helicòpter de quatre potes i menys de dos quilos anomenat Ingenuity, que farà en total cinc vols. És la primera vegada que es farà volar un objecte en un altre planeta, fora de la Terra.

El Perseverance porta a més un aparell que transformarà el diòxid de carboni, que compon en un 96% l’atmosfera marciana, en oxigen per a la respiració d’astronautes en futurs viatges tripulats i com a propulsor de coets per tornar a la Terra. “Aquest viatge ens donarà la tecnologia per poder anar a Mart amb una missió tripulada”, va destacar l’astronauta Frank Rubio, de la missió Artemis, que té aquest propòsit. Tanmateix, va reconèixer que l’arribada de l’ésser humà al planeta vermell és una “missió complicada”.

D’entrada, el Perseverance, que es va enlairar del Centre Espacial Kennedy el 30 de juliol passat, ja ha començat a treballar en sòl marcià. Després de superar els “set minuts de terror” de la davallada a 20.000 quilòmetres per hora i amb ajuda d’una grua aèria, el vehicle ja ha enviat les primeres imatges de Mart i hi començarà la recerca de senyals de vida.

Combined-Shape Created with Sketch.

Ajuda VilaWeb
Ajuda la premsa lliure

VilaWeb sempre parla clar, i això molesta. Ho fem perquè sempre ho hem fet, d'ençà del 1995, però també gràcies al fet que la nostra feina com a periodistes és protegida pels més de 20.000 lectors que han decidit d'ajudar-nos voluntàriament.

Gràcies a ells podem oferir els nostres continguts en obert per a tothom. Ens ajudes tu també a ser més forts i arribar a més gent?
En aquesta pàgina trobaràs tots els avantatges d'ésser subscriptor de VilaWeb, a què tindràs accés a partir d'avui.